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나사(NASA)가 우주에서 키우는 야채!?

비행 중 먹을 야채를 국제 우주 정거장에서 키우기 위해 학생들과 한 팀을 꾸렸습니다! 우주 농장에서 키운 야채는 과연 어떤 맛일까요?

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화성을 식민지화하는 것은 재능 있고 야망 있는 사람들에게 확실히 도전해볼 만한 일로 여겨집니다. 실제로 스페이스X(SpaceX)나 블루오리진(Blue Origin) 같은 회사들은 우주 시대의 기술 발전을 위해 수십 조를 쏟아붓고 있는데요. 대단한 일이지만, 아직까지는 아주 소수의 사람들이 화성에 다녀왔고, 이는 퍼즐의 한 조각을 맞춘 것에 불과할 뿐입니다.



좀 더 다이나믹하고 큰 결과를 바란다면 먼저 이뤄져야 할 문제가 바로 식량 문제입니다. 사실 비교적 최근에 개봉했던 '맷 데이먼'이 화성에서 감자를 키우는 방법을 보여준 영화 '마션'은 실화를 바탕으로 한 이야기로 화성에서 식량을 재배하는데 성공했다고 생각할 수 있습니다. 하지만 일부 과학자들에게는 완전히 한쪽으로 치우친 식단으로 큰 도움이 되지 않는다고 판명되었고, 이것이 나사(NASA)가 지구 대기권 밖에서 자랄 수 있는 다른 야채들을 확인하기 위해 수천 명의 중, 고등학생들과 팀을 이룬 이유입니다.



나사(NASA)의 최근 식품 프로젝트는 '지구 너머 성장' 섹션의 일환으로 시행되고 있는 '어린이 박람회 챌린지(The Fairchild Challenge)'인데요. 이 챌린지는 다른 재능, 능력을 가지고 다른 배경에서 자란 수십만 명의 어린이들이 자연 세계, 그리고 그 너머에 있는 무엇인가를 탐구할 수 있도록 만들어진 대회입니다. 매년 12만 5천 명이 넘는 학생들이 참가하며 130개가 넘는 수업에서 나사(NASA)의 최첨단 식물 연구에 참여하고 있는 것입니다.



이번 식품 연구는 지구 대기권 밖에서 인간이 살아가는 데 아주 중요합니다. 이 때문에 감자라는 한 종류의 작물 그 이상을 보충하기 위한 이런 시도와 개발은 개인적인 맛의 취향이나 미식가를 위한 욕구에는 당연히 미치지 못합니다. 단순히, 비타민B1, 비타민C, 비타민K 및 칼륨을 포함한 보다 다양한 식단과 몸에 필요한 특정 요소를 채우기 위함이죠.



연구의 진전을 위해 나사(NASA)는 우주 비행사가 먹을 수 있는 식물의 종류는 어떤 것이 있는지 알아보기 위해 베기(Veggie)라는 시스템을 사용하고 있습니다. 베기(Veggie)는 나사(NASA)가 만든 국제 우주 정거장의 환경 조건을 모방한 식물 성장 시스템입니다.


식물을 재배하는데 사용되는 베기(Veggie)프로젝트

출처NASA/CORY HUSTON

학생들은 국제 우주 정거장의 채소 농장의 환경 조건을 그대로 따라 한 미니 식물학 연구소를 제작하고, 이곳에 나사(NASA)가 제공하는 LED 유사 조명 및 급수 시스템을 적용했습니다. 이 학생들은 데이터를 측정하고 기록하기 위해 전통적인 연구 방식을 따랐는데요. 실제로 우주 비행사는 이 학생들이 적용한 방식을 우주에 적용해 최종 테스트에 들어갔습니다.



테스트 중인 젊은 연구원들의 발견에 따르면 우주 비행사를 위한 식단에 새롭게 추가될 식단은 '드라군(Dragoon) 양배추와 '엑스트라 드워프(Extra Dwarf)를 포함한 네 가지 종류의 작물이라고 전했습니다!



이번 '지구 너머 성장' 프로젝트는 수천 명의 젊은 사람들에게 과학, 기술, 수학 및 엔지니어링을 바탕으로 앞으로 우주 과학에 대한 발전의 가능성을 입증했고, 이로써 학생들과 나사(NASA) 모두에게 가치 있는 일이 되었습니다. 혁신, 엔지니어링, 우주 과학자의 새로운 세대의 관심을 모으고, 새로운 세대가 발전할 수 있는 잠재력에 불을 지핀 셈이죠.



“신선하고 영양가 있는 음식의 보강과 식물을 재배하면서 얻는 심리적 이점은 향후 우주 비행의 임무 수행 목적 달성에 큰 기여를 할 것으로 보고 있습니다. 학생들이 이 프로젝트에 참여해 이뤄낸 것도 대단합니다. 지금은 이 학생들은 단순히 학기 내내 이 긴 실험을 계속해 과학자가 되기 위해 가져야 할 자질을 익히고 있지만, 후에 훌륭한 과학자의 자질의 밑거름이 될 것입니다.”


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레드불

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