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슬프거나 화날 때, 왜 이스크림이 먹고 싶을까?

보상은 보상을 부른다.

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출처@RyanMcGuire

우울하거나 슬픈 기분이 들 때, 화가 나거나 불쾌한 기분이 들 때 - 


혹시 아이스크림을 찾은 적이 있으신가요?


사실 아이스크림은 물론 도너츠와 같은 ‘단맛’이 강한 음식을 찾는 것은 감정적 변화를 느낄 때 나타나는 특징입니다.  

출처@stevepb

감정의 변화에 따라 찾는 음식이 달라진다는 것은 많은 연구에서 입증한 사실입니다. 그 중 단맛 선호현상은 ‘본능적 감각’에서 기인합니다. 


강재헌 서울백병원 가정의학과 교수는 “단맛은 스트레스가 심하고 피로할 때, 우울증이 동반해 뇌에 세로토닌 수치가 낮아질 때 찾게 되는 경향이 크다”며 “단 음식을 섭취하면 일시적으로 세로토닌 수치가 높아져 심리적 안정감을 준다”고 말했습니다.  

출처@Anemone123

실제로 미국 미시간대학교의 애슐리 기어하트 교수 연구팀의 연구에 따르면 우리 뇌는 보상을 위해 칼로리가 높은 음식을 찾도록 만듭니다. 


특히 아이스크림과 같은 식품은 지방과 설탕 함량이 높아 ‘슬픈 감정’을 줄여주는 효과가 있습니다.

 

출처@congerdesign

초콜릿과 같은 식품은 우울한 감정과 즉각적인 피로감, 스트레스 해소에 도움이 됩니다.  


미국 캘리포니아 로마린다 대학이 발표한 논문에선 초콜릿의 주성분인 카카오가 70% 이상 들어간 음식은 스트레스 해소는 물론 기억력과 면역력, 염증 예방, 사람의 기분에까지 좋은 영향을 미치는 것으로 나타났습니다.

출처@Hans

연구팀에 따르면 초콜릿은 우리 몸이 스트레스를 받을 때 분비되는 호르몬인 코르티솔을 억제하는 효과가 있습니다. 때문에 스트레스를 받을 때 초콜릿을 먹으면 기분이 나아지고 불안감이나 우울감을 덜어주게 됩니다. 


또 다른 연구에선 2주간 매일 40g의 초콜릿을 먹는 실험을 진행, 코르티솔 수치가 상당량 줄어든 점을 확인했습니다

출처@TerriC

하지만 ‘단맛’의 지속적인 보충은 결국 중독 증세를 불러옵니다. 단맛을 통해 높아진 세로토닌 수치는 떨어지기 마련이죠. 우리 몸은 이를 보상하기 위해 다시 단맛을 찾게 되고, 이 과정에서 중독이 나타나는 것입니다.

 


출처@Free-Photos

‘설탕중독’은 흔히 3단계로 나타납니다. 1단계는 설탕 섭취의 증가, 2단계는 금단현상, 3단계는 설탕에 대한 갈망을 참지 못해 단맛을 또 다시 찾게 되는 것입니다. 


설탕 중독이 시작되면 뇌 신경전달물질인 도파민이 손상을 입습니다. 설탕에 중독된 뇌는 설탕을 먹지 않으면 울적한 기분을 느끼기 때문에 설탕을 자꾸만 찾게 되는 악순환이 이어집니다. 

 

출처@EmilianDanaila

문제는 ‘단 음식’은 일시적으로 스트레스나 감정 변화를 완화할 순 있지만 근본적인 해결책은 아니라는 점입니다. 


애슐리 기어하트 교수의 연구에선 실험 참가자들에게 초콜릿을 베이스로 한 밀크셰이크를 마시도록 한 다음, 뇌를 촬영했습니다. 그 결과 초콜릿은 물론 아이스크림에 대한 잦은 소비는 보상 영역 반응을 감소시킨 것으로 나타났습니다.


연구팀에 따르면 이는 약물 중독에서 관찰되는 내성과 유사하다. 아이스크림을 많이 먹을수록 우리 몸이 이에 적응해 슬픔 등의 감정 변화를 완화하는 데에 도움이 되지 않습니다.

 

출처@congerdesign

심지어 단맛에 중독되면 도리어 스트레스를 받는 것과 같은 뇌 손상이 나타난다는 연구도 있습니다.


호주 뉴사우스웨일즈 대학과 인도 영양 국립 연구소 공동 연구팀이 진행한 동물실험 결과, 설탕을 많이 섭취한 그룹은 스트레스가 없음에도 불구하고 스트레스에 노출된 쥐와 유사하게 해마가 변한 것으로 나타났습니다. 설탕을 많이 섭취할수록 스트레스를 받는 것만큼 뇌가 치명적인 손상을 입었습니다.


[리얼푸드=고승희 에디터]

 

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