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현대자동차

사이드미러는 처음부터 자동차에 달려있었을까?

사이드미러의 역사와 미래

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사이드 미러의 크기는 자동차 전체 크기 대비 매우 작은 비율을 차지한다. 하지만 그 역할은 그렇지 않다. 그 작은 크기의 구조물 안에 유체 역학 및 첨단 전자 기술의 발전 이력이 축적되어 있는 까닭이다. 다만 ‘당연히 거기 있는 것’으로 여겨질 만큼 운전자들에게 가깝기 때문에, 정작 그 진화의 기록에 대해 생각해볼 기회가 없었을 뿐이다.

사이드 미러의 조상은 리어 뷰 미러?

오늘날 사이드 미러는 부착 위치와 역할 면에서 리어 뷰 미러(룸미러)와 구분된다. 그러나 이는 시간을 거슬러 올라가보면 개와 늑대처럼 결국 한 종에서 갈라져 나왔음을 알 수 있다. 운전자가 후방을 확인할 수 있는 거울이 자동차에 부착된 최초 사례는 1911년으로 거슬러 올라간다. 미국에서의 특허만 220가지가 넘는 발명가이자 작가인 제이콥 래비노는, 그의 저서 <재미있고 유익한 발명(Inventing for Fun and Profit)>에서 ‘인디애나폴리스 500’ 경주차에 처음으로 뒤를 볼 수 있는 거울이 운전석 바로 앞에 적용되었다고 기록하고 있다. 이 새로운 자동차를 몰았던 드라이버는 이 대회 초대 우승자인 레이 해런이었다.

그러나 이는 당시에 약간의 논란을 낳았다. 정확한 규정이 있었던 것은 아니지만, 당시 대부분의 차량에는 운전 보조자들이 모터사이클의 사이드카처럼 생긴 부분에 탑승해 후방과 측방 상황을 드라이버들에게 알려주는 것이 관행이었던 까닭이다. 하지만 탑승자 수가 줄어든 데 따른 경량화가 해런의 우승 요인으로 알려지면서, 이듬해부터는 많은 차량들이 운전 보조자 대신 리어 뷰 미러를 택했다.

운전자 가까이 다가오다

리어 뷰 미러는 오랫동안 사이드 미러의 역할을 맡았다. 해런의 경주용 자동차는 물론, 1940년대에 이르기까지 자동차들의 외형은 좁고 긴 어뢰형(torpedo type)이었다. 따라서 운전석 위의 리어 뷰 미러 하나만으로도 차체 후방의 상황을 살피는 데 큰 무리가 없었다. 게다가 자동차들의 주행 속도가 고속이 아니었던 데다 차선도 단수의 왕복 차선밖에 없었던 까닭이다.

그러나 1940년대 미국에서 한 방향으로 가는 복수의 차선이 생겨나면서, 자동차 후측방 상황에 대한 운전자의 확인이 필요해졌다. 따라서 자동차의 전륜 펜더 부근에 지지대를 설치하고 여기에 맞는 거울을 설치하기 시작했다. 하지만 1960년대까지도 이러한 거울은 비교적 비싼 비용이 드는 선택사양이었다. 대부분 고정형이었던 펜더 미러는 자동차의 전반적인 디자인과도 잘 어울려야 했기 때문에, 오늘날과 같은 필수 장치라기보다는 자동차의 장식 아이템 성향이 강했다.

사물이 보이는 것보다 가까이 있는 이유?

도어에 미러가 붙어 있는 방식의 사이드 미러는 공기 저항이나 자동차의 진동으로부터는 자유롭지만, 운전자 가까이에 위치하기 때문에 시야가 좁아지는 단점이 있었다. 따라서 넓은 시야를 위해서는 거울의 크기가 더 커져야 했다. 사실 사각지대는 사이드 미러에 있어서는 물리적인 한계 때문에 이를 완전히 없애는 것은 불가능했다. 따라서 이를 최소화하기 위한 노력이 다방면으로 진행되었다.

먼저 볼록렌즈를 활용한 광각 시야의 확보를 들 수 있다. 사이드 미러는 얼핏 평면처럼 보이지만 기본적으로 볼록 거울 방식이다. 실제 미국의 경우 연방 교통안전 규정에 사각지대를 최소화하기 위한 볼록거울 곡률의 하한선을 정해 두고 있기도 하다. 이에 따르면 자동차의 사이드 미러에 장착되는 거울의 곡률은 최소 889㎜에서 최대 1,651㎜를 지킬 것을 규정하고 있다. 참고로 사이드 미러를 보면 ‘사물이 보이는 것보다 가까이에 있음’이라는 문구가 적혀 있는 경우가 많다. 미국, 캐나다 등 북미 국가들과 오스트레일리아 같은 국가에서도 같은 의미의 문구가 적혀 있다. 이는 볼록 거울에 비친 물체의 크기가 실제보다 작아 보이는 현상에 기인한 것이다. 특히 조수석 쪽의 사각이 더 크므로, 우측의 사이드 미러의 시야각이 넓은 경우가 많다. 따라서 이 메시지는 대부분 우측 사이드 미러에만 표기되어 있기도 하다.

도어의 조정 기능도 자동차의 발전 역사를 증명하고 있다. 사이드 미러가 도어 미러 시대로 넘어온 초기에는, 도어 안쪽에 사이드 미러와 연결된 레버가 있었다. 국내에서도 지금은 이런 방식의 자동차를 찾아보기 어렵지만, 1990년대 초반까지만 해도 이런 방식으로 거울의 시야 각도를 조절해야 하는 자동차들이 더 많았다. 물론 초보적이지만 전동 방식으로 사이드 미러의 각도를 조정하는 방식도 공존했다. 이러한 사양은 그랜저 등 고급 자동차와 일반형 자동차를 구분하는 기준이 되기도 했다.

사이드 미러 각도의 전동 조정은 현재의 신차 기준이라면 거의 모든 차종과 등급에서 기본 사양으로 적용되어 있다. 그러나 운전자 시트의 승차자세 메모리 시스템은 아직 고급 차종 중에서도 상위 트림에만 적용되어 있는 경우가 많다. 통상 운전석이나 조수석 도어 시트 하단에 방향 조정과 메모리 버튼이 함께 설치되어 있는데, 이 경우 승차 자세에 따른 사이드 미러의 각도도 함께 입력된다. 보통 3가지 정도의 프리셋을 설정할 수 있다. 한국에서는 1996년 출시된 고급 세단 다이너스티를 필두로, 각 제조사의 고급 기종에 이 기능이 들어가기 시작했다.

다양한 안전 사양이 등장한 1990년대

접이식 사이드 미러의 국내 최초 적용 역시 1990년대 후반에 와서의 일이었다. 사실 좁은 골목길이 많고 주차 공간이 협소한 한국에서는, 사이드 미러의 기능 중에서도 가장 필요한 기능이었지만, 집적 회로 기술이 1990년대 중반에 가서야 자리를 잡은 까닭에 적용이 쉽지 않았다. 그런데 아이러니하게도, 한국에는 공산품 부품의 가공 수출이 발달한 까닭에 한국에서 제작한 사이드 미러용 하우징이 해외 자동차 업체로 납품되는 사례도 있었다. 소프트웨어보다 하드웨어의 발전 속도가 조금 더 빨랐던 데 따른 현상이라 할 수 있다.

사이드 미러의 다양한 기능 중 또 하나는 열선 내장 기능이다. 사실 사계절이 뚜렷한 한국에서는 장마철 폭우나 겨울철 김서림 등으로 인해 꼭 필요한 기능 중 하나다. 이 기능의 국내 자동차 적용도 1990년대였으나, 다른 기능과 달리 고급 자동차 뿐만 아니라 준중형이나 소형차에도 고루 적용되었다. 원래 이 기능은 국내에 수입되던 미국과 영국 제조사의 수입 SUV 차량에서 볼 수 있었다. 그러나 합리적인 가격의 국산 자동차에도 이 기능이 적용되며, 보다 많은 사람들이 악천후에도 안전하게 후방과 측방 시야를 확보할 수 있게 되었다.

사이드 미러의 한계를 돌파한 첨단 기술

숙련된 운전자라면 볼록 거울로 처리된 사이드 미러는 물론 룸미러, 그리고 자신만의 운전 감각을 동원해 후방 및 후측방의 상황을 머리 속에 그릴 수 있을 것이다. 하지만 운전이 미숙한 경우에는 이런 정보들을 자신의 인지 체계 안에서 하나로 묶어내기 어렵다. 설령 숙련된 운전자라 할지라도 피로가 축적된 상황이라면 역시 공간 정보를 파악하기 힘들 때가 있다. 이 때 주행 중 사각 지대로 접근하는 자동차가 있으면 위험한 상황이 발생할 수 있다. 또한 서행 중이라 하더라도 야간의 골목길 주행 상황이나, 주차 상황에서는 접촉 사고의 위험도가 높아진다.

다행히 최근 들어 이런 위험은 첨단 장비의 도움을 통해 극복할 수 있게 되었다. 우선 주행 중 작동하는 후측방 경보 시스템을 들 수 있다. 레이더 센서을 사용해 자동차의 후측방 영역을 감지하는데, 자차 속도와 상대 자동차와의 속도 차이에 따라 경보 영역은 변경된다. 특히 일정 속도 이상에서 사각 지대에 자동차가 들어올 경우, 사이드 미러의 측면에 자차와 뒤따르는 차량의 아이콘이 발광하며 위험을 알린다. 헤드업 디스플레이가 적용되어 있는 차량의 경우 여기에도 경보등이 들어온다.

사이드 미러의 활용도가 가장 높으나, 동시에 사이드 미러의 한계를 느끼게 되는 상황은 주차 시일 것이다. 특히 초보 운전자들은 주차 구획을 정확히 인지하지 못하는 경우가 많다. 이 때 사이드 미러 자동 하향 조정 기능이 빛을 발한다. 변속 레버를 ‘R’로 놓으면 자동으로 거울이 아래를 향해 기울게 된다.

물론 위에 열거한 기능들은 정교한 집적 회로와 사이드 미러 하우징 기술이 뒤따라야 하므로, 아직도 주로 고급 대형 차종과 및 중형차의 상위 트림에 주로 적용되는 기술이다. 하지만 준중형 중에서도 첨단 사양을 강조한 하이브리드나 전기 자동차에는 적용되어 있는 만큼 추후 좀 더 넓은 범위의 차종으로 확대될 것으로 예상된다.

자동차의 내부로 그리고 미래로

첨단 기술을 통해 자동차 속의 작은 자동차라고 해도 좋을 정도로 진화한 사이드 미러. 그런데 이 사이드 미러는 자동차 역사의 초기에 그랬던 것과 마찬가지로 다시 없어질지도 모른다는 전망이 나오고 있다. 아닌 게 아니라 각 제조사의 첨단 미래형 자동차 계획은 사이드 미러는 물론 운전석까지 없앤 자율 주행 방식에 집중되어 있는 것처럼 보인다.

쏘나타 뉴라이즈의 어라운드 뷰 모니터(우측상단), 주행중 후방 영상디스플레이(우측하단)

서두에 언급한 것처럼 사이드 미러의 탄생을 1911년 레이 해런의 경주용 자동차로 본다면, 사이드 미러는 약 105년의 역사를 가진 자동차의 장치다. 그 자체로 자동차 속의 작은 자동차라 해도 과언이 아닐 것이다. 그렇다면 이 장치가 눈에 보이지 않게 된다고 해서 영원히 사라지는 것일까? 그보다 사이드 미러가 수행했던 복잡한 기능이 다시 차체 내부의 시스템으로 수렴되는 과정이라 보는 것이 타당하다. 운전자에게 후방의 안전을 제공했던 사이드 미러는, 새로운 모습으로 미래를 비출 준비를 이미 마쳤는지도 모른다.

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